在两宋以至元代开发的基础上,明代潮州的经济得到了长足发展。潮州各地已从地旷人稀、蛮烟瘴雨的状态逐渐变为人烟稠密,初步繁荣的地区。明初十年(1377年),全潮人口为214,400人,到嘉靖三十一年(1552年)增至525,154人,差不多翻了一番。由于经济的发展和人口的增长,不断增设新的县份。元代至明初,全潮仅有三阳和程乡4县,至崇祯六年(1633年)增至 11县。

    如所周知,潮州自北宋就有“海滨邹鲁”的美称。那是由陈尧佐的一首诗传开的。宋真宗咸平年间,陈尧佐江潮州通判,为送已及第的王生归潮,有感于“从此方舆载人物”而以“海滨邹鲁”盛赞潮州。陈尧佐后来登上相座,位尊言重,他的诗句自然也就广被引用了。

    据大量的考古文物证明,今天的潮汕地区,在远古时代已有古人类在活动。而且,占代郡县建置也较早。秦、汉年间已有揭阳县之称,晋置义安郡,隋置潮州。但由于地理位置僻处岭南,远离中州,限山边海,所以开发并不早。直到唐代,大部分地区仍然处于荒凉落后状态,常被目为“蛮荒瘴疣”之区,以至成为谪宦逐客之地。

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